2018 Le Mans


TORONTO (Ontario), le 10 juin 2019 – La semaine prochaine, TOYOTA GAZOO Racing tirera le rideau sur une saison à marquer d’une pierre blanche, le Championnat du Monde FIA d’Endurance (WEC) 2018-2019. Mais avant cela, l’écurie doit défendre son trophée des 24 Heures du Mans, la course la plus éprouvante du calendrier.

Après une première victoire historique l’an dernier au Mans, deuxième manche de cette super-saison, l’équipe a survolé le championnat en remportant six des sept courses disputées à ce jour. C’est donc assurée du double sacre – les titres constructeurs et pilotes – qu’elle aborde cette 87e édition des 24 Heures du Mans.

Outre la lutte pour la victoire sur le circuit de la Sarthe, cette finale doit encore décider du titre des pilotes. La TS050 Hybrid #8 des derniers vainqueurs du Mans, Sébastien Buemi, Kazuki Nakajima et Fernando Alonso, devance de 31 points la #7 de Mike Conway, Kamui Kobayashi et José María López... alors qu’un maximum de 39 points reste à marquer le week-end prochain.

Si l’édition mancelle 2019 représente la 21e participation de Toyota à l’épreuve reine de l’endurance, c’est sa toute première comme tenant du trophée, grâce à la victoire en 2018 de l’équipage #8, qui avait aussi signé la pole position.

Le Mans constitue un défi sans pareil pour les voitures, les pilotes et les écuries. Tous les éléments doivent se conjuguer pour surmonter les difficultés multiples : un circuit unique en son genre, des conditions météorologiques changeantes, la fatigue et les impondérables inhérents à une course de 24 Heures, où 62 voitures se partagent les 13,626 km du tracé.

Toyota participe à l’épreuve mancelle depuis 2012 avec des prototypes LMP1 à motorisation hybride. La dernière version en date, la TS050 Hybrid, possède quatre roues motrices grâce à des moteurs/générateurs montés sur les deux essieux. En récupérant l’énergie au freinage et en la stockant dans une batterie de forte capacité, la voiture affiche une puissance maximale de 1 000 ch.

Dans la mesure où les 24 Heures du Mans 2019 font partie de la même super-saison que l’édition 2018, aucune modification majeure n’est autorisée sur la TS050 Hybrid à faible appui. Toutefois, l’équipe n’a eu de cesse d’affiner les réglages et les stratégies depuis l’an dernier.

Les préparatifs de la semaine de course sont entrés dans le vif du sujet avec la Journée Test officielle le dimanche 2 juin, où les deux Toyota ont imposé le rythme. Au volant de la #8, Sébastien a enregistré le meilleur temps, très légèrement plus lent que celui de l’an dernier en raison des 10 kg d’augmentation du poids minimal réglementaire.

Cette semaine sera l’incarnation même de l’esprit et de la difficulté des courses d’endurance, puisqu’elle totalisera près de 35 heures de pilotage. Les sessions débuteront le mercredi 12 juin à 16 h 00 par une séance d’essai de quatre heures, avant deux heures de qualification à partir de 22 h 00.

Les qualifications se poursuivront jeudi par deux nouvelles séances de 120 minutes (à 19 h et 22 h). Le meilleur temps au tour, toutes qualifications confondues, décidera de la position sur la grille de départ. Vendredi, la parade dans les rues du Mans donnera aux fans l’occasion d’approcher les pilotes avant le week-end, qui débutera samedi par un warm-up de 45 minutes à 9 h 00. Le départ sera donné samedi à 15 h 00 et le drapeau à damiers s’abaissera dimanche à la même heure.

Hisatake Murata, président de l’équipe : « C’est pour nous une semaine importante car c’est la dernière course d’une saison longue et fructueuse, mais aussi le temps fort de l’année. Le Mans étant l’objet d’une grande partie des efforts entrepris tout au long de la saison, nous avons préparé les voitures avec le plus grand soin. Mais ici, rien n’est gagné d’avance car c’est de loin l’épreuve la plus difficile du calendrier. Le circuit est très particulier, la course longue et exténuante, la météo parfois capricieuse et, bien sûr, nous ne sous-estimons pas nos concurrents. Pour tous, le Mans est un vrai défi. Les essais et les préparatifs se sont déroulés dans un solide esprit d’équipe. Je pense donc que nous sommes prêts à défendre notre titre et à offrir aux spectateurs une course passionnante et de belles émotions. »

Mike Conway (TS050 Hybrid #7) : « Le Mans est une course très spéciale : c’est notre objectif premier et la raison d’être de la TS050 Hybrid. C’est ici que l’on perçoit vraiment sa rapidité. Chaque fois que je monte dans la voiture, je compte les jours qui me séparent de l’édition suivante. On y pense tout le temps. C’est une épreuve majeure, passionnante et qui n’a lieu qu’une fois par an. J’adore l’esprit du Mans et j’ai hâte de prendre le départ. Et comme c’est la dernière de la saison, nous voulons finir en beauté. »

Kamui Kobayashi (TS050 Hybride #7) : « Quand on arrive au Mans, on sent que ce n’est pas une épreuve comme les autres. Je fais de la compétition depuis des années mais, sur ce circuit, l’ambiance et le pilotage sont toujours incroyables. Dans une carrière de pilote, les occasions sont rares de gagner ces 24 Heures puisqu’elles n’ont lieu qu’une fois par an. Ces trois dernières années, nous avions la voiture pour gagner... mais c’est resté un rêve. Sur la #7, nous allons tout donner pour que cette année soit la nôtre. »

José María López (TS050 Hybrid #7) : « Toute l’année, on travaille pour Le Mans, on en rêve : c’est la course la plus importante à nos yeux. Tout le monde veut la gagner, pour toute la difficulté et toute l’histoire qu’elle représente. C’est une expérience très particulière pour tous les membres de l’équipe. Chaque saison nous conduit sur quantité de beaux circuits dans le monde, mais aucun n’est comparable à celui-ci. Lui seul permet à la TS050 Hybrid d’exprimer tout son potentiel. La piloter au Mans est une expérience fantastique. »

Sébastien Buemi (TS050 Hybrid #8) : « La victoire de 2018 au Mans a énormément compté : ça faisait si longtemps que Toyota et moi tentions notre chance. Quelle sensation grisante et quelle satisfaction, enfin ! Nous avons aussi en ligne de mire le championnat du monde des pilotes, car ce serait génial de remporter à nouveau le titre. Mes coéquipiers et moi sommes mobilisés pour faire un sans-faute. J’ai le sentiment que nous sommes dans une bonne dynamique et que nous avons fait du bon boulot jusqu’à présent. Alors continuons... »

Kazuki Nakajima (TS050 Hybrid #8) : « Il est très dur de courir 24 Heures car les défis sont déjà nombreux – ne serait-ce que pour arriver à finir la course. Alors, la gagner... C’est ce qui fait son exception et c’est pourquoi nous continuons à nous remettre en lice au Mans. La victoire de l’an dernier a été naturellement l’un des résultats les plus importants de ma carrière, et plus encore de Toyota qui la briguait depuis trente ans. Il va falloir rassembler tous nos efforts et toute notre énergie pour gagner à nouveau mais, comme chacun dans l’équipe, je suis totalement motivé. »

Fernando Alonso (TS050 Hybrid #8) : « Le Mans est la course la plus difficile du calendrier. La victoire de l’an dernier représentait beaucoup pour moi : l’obtenir dès ma première tentative, c’était le rêve ! Ça a été une journée très particulière, un moment magique. À la remise des prix, quand on voit la foule se presser dans toute la ligne droite et celle des stands, on se sent très fier de l’équipe après tout le travail accompli. Heureusement, cette année, la pression est retombée puisque nous avons déjà gagné une première fois. J’espère donc que nous pourrons profiter un peu plus de la course. Mais nous allons travailler dur car ce sera forcément difficile. »

À propos de Toyota Canada Inc.

Toyota Canada Inc. (TCI) est le distributeur canadien exclusif des véhicules Toyota et Lexus. Toyota a vendu plus de 8 millions de véhicules au pays, par l’entremise d’un réseau de 287 concessionnaires Toyota et Lexus. Toyota s’engage à fournir aux automobilistes canadiens des véhicules réputés pour leur sécurité, leur qualité, leur durabilité et leur fiabilité, et à leur offrir un service de qualité. Le siège social de TCI est situé à Toronto et l’entreprise a aussi des bureaux régionaux à Vancouver, Calgary, Montréal et Halifax, et des centres de distribution des pièces à Toronto et Vancouver. Toyota exploite deux usines de production au Canada. Ces usines ont déjà produit plus de 8 millions de véhicules, parmi lesquels des modèles très appréciés des consommateurs canadiens, comme le Toyota RAV4, le Toyota RAV4 hybride, et les Lexus RX 350 et RX 450h hybride. À la suite des récents investissements injectés par Toyota dans ses installations de l’Ontario, la production des très populaires modèles Toyota RAV4 et RAV4 hybride va s’intensifier.

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